Эта белочка родилась в конце лета. Она была очень маленькая, совсем голенькая и совершенно слепая. Старшие братья и сестры посмотрели на нее и отвернулись: она им не понравилась.

- Не торопитесь, — заступилась за белочку мать. — Вы тоже были маленькими и голенькими, а посмотрите, какие теперь у вас пушистые хвосты и уши с кисточками.

И правда, скоро белочка стала мягкой и пушистой и открыла глаза. Сначала глаза были, как маленькие орешки — такой же величины и такого же цвета. А посмотрела она, и стали глаза, как большие орехи. Вокруг все было так интересно, и так много пришлось смотреть.

Белочка высунула мордочку из гнезда, повела ушками и спросила у матери:
- А это что?

- Это наша старая ель; мы будем в ней жить зимой. Это хорошая ель, на ней много вкусных шишек для еды и большое дупло для нашей квартиры.

- А это кто?

- Это птицы. Правда, они много шумят, но особенного вреда они не приносят.

- А это?

- Этот зверь внизу? Этого зверя берегись — это старая лисица. Она хитрая, она может тебя съесть. Но ты не очень пугайся: она не умеет лазить по деревьям, а тебя я научу прыгать с ветки прямо на ветку другого дерева. Вот так, как прыгают твои братья и сестры.

Белочка смотрела и завидовала: так хорошо ее братья прыгали по зеленым елям. Их точно ветер перебрасывал с елки на елку. Они прыгали по всему лесу и приносили младшей сестренке красных ягод, белых грибов и коричневых орехов.

«Вот бы мне научиться прыгать, — думала белка, — я бы всех обогнала, и убежала бы я очень далеко».

Белочка убегает от куницы, рисунок картинка иллюстрация
Наконец и у нее окрепли лапки, и хвостик стал пушистым. Она махала им перед мордочкой, как веером. А над ушками выросли маленькие кисточки.

- Хорошо, что подросла наша маленькая белочка, — радовалась мать. — У нас теперь много дела, мы собираем запасы на зиму, и ты, белочка, будешь нам помогать. Только, смотри, не забегай далеко, дальше дуба и ели не ходи.

Раз утром маленькая белочка вместе со всеми вышла на работу.

Лес был очень красив. Листья теперь были не зеленые, а желтые и красные, как цветы. А деревья стояли тихо, и каждое было красивей, чем другое. Это были первые осенние дни. Небо было синее и чистое. Пауки ткали тонкие нити и пускали их по воздуху. А нити летали и блестели на солнце.

- Как хорошо! — сказала белка.

- Только, смотри, — сказала мать, — не убегай далеко.

«Ну, а мне как раз надоело смотреть на одно и то же, — подумала белочка. — Все ель да дуб — это скучно. Я побегу и посмотрю, что делается в других местах».

И она побежала.

Навстречу летели птицы; они пели. Белочка помнила, что их нечего бояться, и бежала дальше. Встречались ей быстрые мошки. Все были заняты, и все спешили, так же как белочка.

- Ой, сколько грибов! — закричала белочка и спрыгнула вниз, чтоб набрать побольше.

Вдруг рядом что-то зашуршало. К белочке полз длинный, тонкий и скользкий сучок. Сучок был голый и без листьев. Белочка не догадалась, что это змея, но все-таки она испугалась и прыгнула наверх.

«Лучше пойду домой», подумала она и скорей побежала.

Перед ней открывались все новые и новые места. Она забыла, по каким деревьям она сюда бежала.

- Дук-дук! — закричала белочка. Но мать и братья ей не ответили. Она поняла, что заблудилась.

Стало темнеть. Внизу пробежал заяц.

- Заинька, — позвала белочка, — скажи, пожалуйста, как пройти к старой ели?

Заяц на миг остановился.

- Это к какой? Здесь очень много старых елей. Я не знаю, какая тебе нужна. Ты лучше сиди наверху: здесь бегает рыжая хитрая лисица, и старый волк вышел гулять.

- Волк? Это очень страшно. Переночую здесь, а утром побегу искать. — И тут белочка увидела на толстой ветке большое гнездо с яичками.

Ей очень хотелось есть. Змея так напугала ее, что она забыла захватить грибы. Она выпила яйца и выбросила скорлупки. Гнездо было выстлано мхом, и спать было очень хорошо.

А утром кто-то злой и страшный зашипел и захлопал над ее головой. Это сова вернулась в свое гнездо.

- Ах, злодейка! Что ты наделала? Я тебя заклюю!

Это было очень страшно. Белочка бросилась вниз. Но внизу была новая беда: куница следила за ней своими хитрыми глазами. Белка прыгнула выше и побежала по деревьям. Белка прыгала по веткам, а куница гналась за ней по земле. Белка добежала до берега пруда. Бежать ей стало некуда, а плавать она не умела. Вдруг она видит: плывет большой кусок березовой коры. Белочка прыгнула на него. Она поставила хвост, как парус, и поплыла по ветру. Она пристала к другому берегу.

«Ну, теперь я еще дальше от родных», грустно подумала белочка. Лес здесь был еще лучше, но белочке он казался плохим: здесь не было ее близких.

Дни стали холоднее. Желтые листья падали с деревьев и делались коричневыми. Птицы собирались стаями и громко кричали полям и лесу «до свиданья». Они улетали далеко.

Белочка приютилась в дупле осины. Дупло было маленькое, неуютное; часто ночью она не могла спать от сырости. Белочка очень грустила. У каждого встречного она расспрашивала, как ей найти старую ель.

- Я бы перенесла тебя, — сказала одна добрая птица, — да боюсь: ты тяжелая и можешь поломать мне крылья, а они мне самой нужны, — мне еще далеко лететь.

- Я бы провел тебя под прудом моими туннелями, — сказал крот, — да мне некогда: я готовлюсь к зиме.

Заяц пришел за белочкой, чтобы отвести ее домой, рисунок картинка иллюстрация
- Не огорчайся ты зря, — сказал еж, — а лучше готовься к зиме. Может, ты и не найдешь своих, а наступят морозы, и ты замерзнешь.

- Не могу и не хочу я жить одна, мне грустно, — ответила белочка

- Ну, иди жить ко мне,— сказал еж. — Давай вместе готовиться к зиме. Вот я тебе покажу, что надо делать.

Они подошли к большой куче сухих листьев. Еж стал кататься по листьям, и листья накалывались на иглы.

Белке показалось, что это очень смешно. Листья торчали во все стороны, как будто куча листьев сама шла по лесу. Белка захохотала.

- Ну, чего ты смеешься? — рассердился еж. — Лучше помоги мне: возьми да наколи на себя тоже листьев.

Белка стала кататься по куче, но листья к ней не прилипали.

- Ну, толку от тебя никакого, да еще и хохочешь зря, — рассердился еж и прогнал ее.

Белочке стало еще грустнее. Она боялась отходить от своей осины. Она понимала, что она маленькая и слабенькая и снова может заблудиться.

Белочка не одна жила в осине. Под кору забились жуки, червяки, разные мошки. Они готовились к зимовке.

Что ж, пришлось и белочке готовиться. Она собрала орехов, шишек, ягод.

А зима подходила все ближе. Дни делались короче, а ночи длиннее. Выл ветер, шел дождь. А потом с неба стало падать что-то белое, мягкое и холодное. Белочка свернулась в дупле. Ей было очень холодно, и она пробовала согреться.

Вдруг в дупло просунулась белая мордочка с длинными ушками.

- Здравствуй, белочка! Я все-таки нашел твою ель. Тебя ждут родители. Они о тебе очень беспокоятся. Бежим скорее! Пруд замерз, он теперь твердый, и по нему, можно ходить. — Это был тот самый заяц.

- Какой ты стал странный! — сказала белочка. — Я тебя и не узнала. Тогда ты был серый, а теперь белый.

- Это я нарочно, — сказал заяц, и глаза у него сделались хитрыми. — Я белый, и снег белый, вот меня и не видно. Идем скорее!

- Ой, как я рада! Только мне хочется захватить для них мои орехи и ягоды.

Заяц подумал. Он был добрый и сказал:
- Ладно. Садись на меня, бери подарки в руки, — я тебя довезу.

Так и сделали. Заяц так побежал по лесу, что только снег в разные стороны разлетался.

А у старой ели уже ждали белочку и мать и отец, и братья и сестры, и вся белкина родня.

И дуб бормотал ей что-то хорошев, и ель хотела обнять ее своими лапами.

Ну, а белочка была уже не маленькая, — она была ужа взрослая и умная белка. Братья и сестры уже не хвастали перед ней: теперь она знала, пожалуй, побольше, чем они.

Перевела с украинского А. Крачковская