Сомообразные очень близки по строению к карпообразным. Более 2200 видов сомообразных рыб группируются в 33 семейства, сильно различающихся по внешнему виду, размерам и образу жизни. В тропиках много видов, не превышают 3-6 см длины, но встречаются и такие гиганты, как обычный в наших реках сом Silurus gtanis, достигающий массы 300 кг при длине 3-4 м. Благодаря наличию кожного дыхания и дополнительных дыхательных органов (выростов жаберной полости, кишечника и т. д.) многие сомы не требовательны к кислородному режиму. Сомообразные обычно ведут донный образ жизни, заметно активизируясь в вечерние и ночные часы.

Амфилиус джексона (Amphilius jacksonii), фото фотография рыбы
Амфилиус джексона (Amphilius jacksonii)

Тело удлиненное, голое, у немногих видов в коже разбросаны костные пластинки. Рот невыдвижной. На челюстях расположено несколько рядов мелких зубов. На передней части головы 3-4 пары усиков (первая пара на верхней челюсти, вторая у задних ноздрей и 2 пары на нижней челюсти), играющих очень важную роль в добывании пищи. Почти для всех видов характерна «сомовая» форма тела: широкая, слегка приплюснутая сверху голова с широким ртом, короткое вальковатое туловище и сплюснутый с боков хвостовой стебель, отороченный снизу длинным анальным плавником.

Ариус Зимана (Ariopsis seemanni), фото фотография рыбы
Ариус Зимана (Ariopsis seemanni). By Xocolatl (talk), Self-photographed, CC BY-SA 3.0

В грудном плавнике внешний луч превращен в колючку, зазубренную по внутреннему краю. Спинной плавник маленький, без колючки и расположен в передней части спины. У многих есть жировой плавник. Анальный плавник длиннее жирового или равен ему, имеет не менее 15 ветвистых лучей. Брюшные плавники с 1 неразветвленным и 5 ветвистыми лучами. Слизь, покрывающая тело и плавники, ядовита. Жаберные перепонки свободные, не сращены между собой или назади сращены. Плавательный пузырь большой. Есть Веберов аппарат. 

Полосатый трахелоптерихтис (Trachelyopterichthys taeniatus), фото фотография рыбыПолосатый трахелоптерихтис (Trachelyopterichthys taeniatus)

Некоторые тропические виды при пересыхании водоемов способны переползать в соседние или переживать засуху, закопавшись в ил (выживают, если ил сохраняет влажность; при полном высыхании погибают). У некоторых видов есть электрические органы. У электрического сома Matapterurus electricus (реки Западной Африки), достигающего 1 м длины, электрический орган, видимо, представляющий преобразование кожных желез, а не мускулатуры, как у других рыб, студенистым слоем окружает все туловище и достигает 1/4 массы рыбы. Может генерировать разряды напряжением до 350-400 В.

Мистус полосатый (Mystus vittatus), фото фотография рыбы
Мистус полосатый (Mystus vittatus). By Igormaksym - Own work, CC BY-SA 4.0

Сомовые - преимущественно хищники, подкарауливающие добычу в укрытии; другие виды поедают донных животных; наконец, есть типичные планктонояды. Обыкновенный сом поедает различных рыб, лягушек; крупные сомы хватают водоплавающих птиц.

Коридорас Джули (Corydoras julii), фото фотография рыбы
Коридорас Джули (Corydoras julii). By h080, CC BY-SA 2.0

Несколько мелких, длиной до 6 см американских сомиков - настоящие паразиты: Stegophilus специальным присасывательным диском прикрепляются к жабрам крупных рыб и сосут кровь; Vandettia зубами прогрызает кожу или жабры рыбы, а острые шипы на жаберных крышках позволяют им удерживаться в ране. Западноафриканские синодонты используют биоэлектрические импульсы для общения друг с другом, а броняковые сомы могут, опираясь на колючие лучи, перебираться из одного водоема в другой; с помощью присосок некоторые сомы удерживаются на быстром течении.

Для многих свойственна забота о потомстве. Часть видов на дне водоема роют норки или устраивают примитивное гнездо, и самцы охраняют икру. Самцы некоторых видов вынашивают оплодотворенную икру во рту.

Агамикс белопятнистый (Agamyxis pectinifrons), фото фотография рыбы
Агамикс белопятнистый (Agamyxis pectinifrons)

Сомообразные широко распространены в пресных водоемах тропической и субтропической частей Южной и Центральной Америки, Азии, Африки; только два вида переселились в море. Многие виды сомообразных рыб имеют промысловое значение. В водах России встречаются представители трех семейств, а в бассейне Амура 2 рода. Только в реках и озерах Южной Америки обитает по меньшей мере 1200 видов. Обыкновенный сом успешно разводится в прудовых хозяйствах.

Известны из палеоцена. Из ныне здравствующих рыб древнейшими считаются дипломистовые сомы Аргентино-Чилийского региона. В неволе культивируют не менее 800 видов. Созревают сомы в 1—3 года. Плодовитость от 50 до 50 тыс. икринок и более. Мелкие сомы живут до 5 лет, крупные — до 25 лет.

Американский сомик, или карликовый сомик (Ameiurus nebulosus), фото фотография рыбы
Американский сомик (Ameiurus nebulosus)

Систематика отряда Сомообразные, или сомы:
Семейство: Aspredinidae A. Adams, 1854 = Аспредовые, или широкоголовые сомы
      Род: Bunocephalus Kner, 1855 = Бунофецалы
         Вид: Bunocephalus kneri = Буноцефал Кнера
Семейство: Bagridae Bleeker, 1858 = Косатковые сомы, или косатки
      Род: Leiocassis Bleeker, 1858 = Азиатские косатки
         Вид: Leiocassis braschnikowi Berg, 1907 = Косатка Бражникова, или синяя
      Род: Mystus Gronovius, 1763 = Индийские косатки, или мисты
         Вид: Mystus mica Gromov, 1970 = Косатка-крошка
         Вид: Mystus tengara = Тенгара
      Род: Pseudobagrus Bleeker, 1862 = Косатки-скрипуны
         Вид: Pseudobagrus fulvidraco Richardson, 1846 = Косатка-скрипун
      Род: Pseudomystus =
         Вид: Pseudomystus siamensis = Сиамская косатка
Семейство: Callichthyidae Bonaparte, 1838 = Панцирниковые сомы, каллихтовые, панцирники
      Род: Callichthys = Каллихты
         Вид: Callichthys callichthys = Каллихт
      Род: Dianema = Дианемы
         Вид: Dianema longibarbis = Дианема бронзовая
      Род: Megalechis Reis, 1997 = Мегалехисы
         Вид: Megalechis thoracata Valenciennes, 1840 = Хоплостернум обыкновенный, или торакатум
   Подсемейство: Corydoradinae =
      Род: Corydoras =
         Вид: Corydoras aeneus = Сомик золотистый
         Вид: Corydoras leopardus = Леопардовый сомик
         Вид: Corydoras paleatus = Сомик крапчатый, или сомик обыкновенный
Семейство: Claroteidae Bleeker, 1862 =
   Подсемейство: Claroteinae =
      Род: Gephyroglanis =
         Вид: Gephyroglanis longipinnis = Алюминиевый сом
Семейство: Doradidae Bleeker, 1858 = Броняковые, бокочешуйниковые сомы
      Род: Amblydoras = Амблидоры
         Вид: Amblydoras hancocki = Амблидорас Ханкока
      Род: Platydoras = Платидоры
         Вид: Platydoras costatus = Полосатый платидорас
Семейство: Ictaluridae T. N. Gill, 1861 = Икталуровые, кошачьи сомы, северо-американские сомики
Семейство: Pimelodidae C. H. Eigenmann & R. S. Eigenmann, 1918 = Пимелодовые, плоскоголовые сомы
      Род: Sorubim = Плоскоголовы-сорубимы
         Вид: Sorubim lima = Сорубиум веслоносый, Утконосый сомик, Веслоносый сом
Семейство: Pseudopimelodidae Lundberg, Bornbusch & Mago-Leccia, 1991 =
      Род: Microglanis = Южноамериканские сомики
         Вид: Microglanis poecilus = Микрогланис зебровый
Семейство: Siluridae G. Cuvier, 1816 = Сомовые, или обыкновенные сомы
      Род: Kryptopterus = Индийские стеклянные сомики
         Вид: Kryptopterus bicirrhis = Сом индийский стеклянный
Семейство: Sisoridae Regan, 1911 = Багариевые, или горные сомики
   Подсемейство: Sisorinae Bleeker, 1858 = Сизорины
      Род: Gagata = Гагаты
         Вид: Gagata cenia = Индийская цения, или бенгальская гагата
и другие семейства

Литература:
1. Н. П. Наумов, Н. Н. Карташев. Зоология позвоночных. Низшие хордовые, бесчелюстные, рыбы, земноводные.  Москва "Высшая школа", 1979
2. Л. С. Берг. Рыбы пресных вод СССР и сопредельных стран. Часть 2. Издание 4. Москва, 1949
3. Рыбаков О. Э. Экзотические аквариумные рыбы. Иллюстрированная энциклопедия. В 2-х томах. — Санкт-Петербург: Издательство «Радар», 1994