Наступила осень, а мышь не успела запастись на зиму едой. Обегала соседние закрома и амбары, все обнюхала, обшарила, искала-искала, нигде ни зернышка, ни крупинки! Что делать? Дома десять голодных мышат, мал мала меньше. Мышата пищат, да и мышь затосковала. Как зиму пережить, если запасов нет? Чем мышат кормить? Думала мышь, думала и решила пойти за помощью к сверчку, попросить у него зерна в долг.

Пришла мышь к дому сверчка и стучит лапкой в дверь: тук-тук-тук!

— Кто там? — спрашивает сверчок.

— Это я, мышь!

— Зачем пожаловала, соседушка?

— За помощью. Зерна попросить. Скоро начнутся холода и вьюги, а закрома пустые, совсем кормиться нечем. Мышата голодные пищат, есть просят.

— Ох-ох-ох! — вздохнул сверчок. — Впереди долгая зима, а семья у меня сама знаешь какая большая. Самим до весны пропитанья не хватит.

— Ну помоги, сверчок, у тебя же душа добрая! Не оставь в беде! — взмолилась мышь. — Неужели ты сможешь спать спокойно, если будешь знать, что я с моими мышатами умираю с голоду?

Просила мышь, просила сверчка, наконец уговорила.

— Ладно, так и быть, поделюсь своими запасами, — сказал сверчок. — А сколько тебе зерна до весны надо?

— Двух мешков хватит.

— А когда ты вернешь долг?

— Осенью. Как новый урожай соберу, так и верну.

— Кто поручится, что ты долг отдашь? Кто будет твоим поручителем?

— Да что ты придумал? Какой поручитель? Я — честная мышь. Если сказала — отдам, значит, отдам.

— Нет, так дело не пойдет, — решительно возразил сверчок. — Коли не найдешь поручителя, не дам тебе зерна.

Мышь ушла ни с чем. На следующий день прибегает она к сверчку снова и просит дать зерна в долг.

— Вот что я решил, — сказал сверчок. — Бери в поручители кота. Если кот поручится за тебя, дам тебе зерна.

Кот следит, чтобы мышь отдала долг сверчку, рисунок иллюстрация
Мышь, огорченная, ушла, а дома, посидев денек и подумав, решила схитрить. Договариваться с котом она, конечно, не стала. Явилась снова к сверчку и говорит:
— Здравствуй, дорогой сверчок! А вот и я! Вчера сходила к коту! Он согласен быть поручителем.

— Если согласен, тогда другое дело, — ответил сверчок, пошел в дом и отсыпал ей два мешка зерна.

Мышь взвалила их на спину и потащила домой. Идет, под тяжестью мешков сгибается, а сама от смеха трясется: как ловко она обманула доверчивого сверчка!

Прошла зима. Мышь со своими мышатами прокормилась зерном до самой весны. Наступило лето, потом осень. Уже давно закончилась жатва, и снова подул холодный зимний ветер. Сверчок подумал:
«Наверно, мышь уже собрала зерно нового урожая и скоро вернет долг».

Проходит неделя, другая, месяц, а от мыши ни слуху ни духу. Понял сверчок, что не дождется мыши, и решил сходить к ней сам. Подходит к домику мыши и стучит в дверь лапкой: тук-тук-тук!
— Кто там? — спрашивает мышь.

— Это я, сверчок.

— Зачем пожаловал, соседушка?

— Как зачем? А долг? Собираешься ты мне долг отдавать? Кто брал у меня два мешка зерна?

— Брать-то я брала, да отдавать не собираюсь. Нет у меня зерна, ничего не собрала нынешним летом. Напрасно ты шел ко мне, себя утруждал.

— Как напрасно? А твое слово? Ты же обещала отдать!

— Слово словом, да что тебе мое слово, если зерна нет?

— Если ты не вернешь долг, я пойду к твоему поручителю.

— И опять напрасно побеспокоишься. Нет у меня зерна, и не будет. Да приведи хоть сто поручителей, откуда зерну взяться, если его нет?

— Так дело не пойдет, — решительно сказал сверчок. — Если ты зерно отдавать не хочешь, позову кота.

Пришел сверчок к коту и рассказывает:
— Прошлой осенью явилась ко мне мышь два мешка зерна в долг просить. Десять голодных мышат, говорит, в доме плачут. Я ей отказал, тогда она взяла тебя в поручители. Теперь время долг отдавать, а она отнекивается: нет, говорит, зерна! Сделай милость, кот, помоги мне зерно вернуть!

Кот потянулся, поурчал, а потом спрашивает:
— Взяла, говоришь, меня в поручители? Очень интересно! Десять мышат, говоришь? Мяу! Очень интересно! А где ее дом, ты не знаешь?

— Как же не знать! Конечно, знаю. Идем, я тебя отведу.

Отправились сверчок с котом к домику, в котором жила мышь. В это время мышь со своими мышатами сидела за столом и ела вкусные лепешки из муки нового урожая.

Сверчок постучал в окошко и спрашивает:
— Ну как, мышь, будешь долг отдавать?

— И не подумаю, — ответила мышь. — Иди лучше, сверчок, домой, все равно ты здесь ничего не получишь.

— Если не отдашь, я приведу сюда твоего поручителя кота.

— Это меня ничуть не беспокоит, — сказала мышь. — Не боюсь я кота. Мы все не боимся кота. Нам совершенно все равно, кот или не кот…

Такой дерзости уже не смог вынести кот. Он выгнул спину, потянулся и тихо сказал:
— Мяу!

От страха мышь с мышатами кубарем скатились со стульев и забились под кровати.

Мышь запищала:
— Смилуйся, дорогой сверчок, сейчас поищу, сейчас поищу, может, и найду что-нибудь.

Мышь мигом сбегала в кладовку, вытащила оттуда два мешка зерна, открыла окно и выбросила их наружу.

— Мяу, — сказал кот, — так не годится. Откуда брала зерно, туда его и верни. Бери-ка мешки и тащи их к дому сверчка.

Пришлось мыши взвалить себе мешки на спину и тащить их по улице к дому сверчка.

Так и пошли они втроем: впереди сверчок, за ним мышь с зерном, а позади кот. Скоро мышь устала, сбросила мешки наземь и присела отдохнуть.

— Мяу! — сказал кот.

— О, что вы, уважаемый кот, — забормотала мышь. — Я сейчас, сейчас… Бегу, тороплюсь…

Она снова взвалила мешки на спину и побежала вперед. И так случалось каждый раз: едва мышь останавливалась отдохнуть, кот говорил: «Мяу!» — и мышь поднимала свою ношу и бежала вперед.

Выбиваясь из сил, она притащила мешки к сверчку и переждала у него, пока кот ушел. Потом возвратилась домой, улеглась отдыхать и сказала мышатам:
— Напрасно я не вернула зерно по-хорошему. Все равно меня заставили долг отдать, да еще какого страху натерпелась!

Источник: «Албанские народные сказки»: «Художественная литература»; Москва; 1989
Иллюстрации — Г. Клодт.