Надумал однажды Кролик просо посеять. Да вот беда: земля твёрдая, копать трудно, а лапки у кроликов для такой работы совсем не годятся. «Как бы это изловчиться, —ломал голову Кролик, — чтоб и себя не утомить, и просом полакомиться? А не взять ли кого-нибудь в помощники?»

Решено — сделано. Побежал Кролик в лес к Слону.

— Здравствуй, сосед! У меня к тебе дело.

— Здравствуй, Кролик! Что ещё за дело? — спросил Слон недоверчиво, потому что все в джунглях знали, какой Кролик ловкач и плут.

— Да вот хочу просо посеять. Помоги мне поле вскопать, а я тебя отблагодарю, когда урожай созреет.

— Подумать надо, — ответил Слои. — Сейчас я очень занят.

— Так как? Поможешь или нет? —снова спросил Кролик.

— Ладно, помогу, — согласился Слон и махнул своими огромными ушами. — Но только копать я буду ночью.

— Вот спасибо! — обрадовался Кролик. — Значит, ты будешь копать ночью, а я днём. Ну а что до расплаты...

— Тут всё ясно,— сказал Слои. — Поровну работа, пополам и урожай.

Кролику не очень понравилось это условие, но он не подал виду и поспешил согласиться.

— Решено! — сказал он. — Буду ждать тебя вечером. Моё поле вон там, возле трёх баобабов, у подножия скалы.

Расставшись со Слоном, Кролик помчался на реку. Прищурясь, он внимательно всмотрелся а сверкающую речную гладь. И вот над водой поднялось что-то огромное, похожее на гору.

— Привет, Бегемот! — крикнул Кролик.



— Здравствуй, — прогудел в ответ Бегемот.

— Я вижу, милый Бегемот, у тебя прекрасное настроение. Это очень приятно. А у меня к тебе небольшое дельце.

Бегемот выбрался на берег и, тяжело ступая, подошёл к Кролику.

— Дело вот какое, — начал Кролик, — надумал я просо посеять, да одному не под силу вскопать целое поле. Не поможешь ли мне? Я бы ночью копал, а ты днём. Вдвоём мы живо управимся.

— Мне тоже хотелось бы копать ночью, — сказал Бегемот, — когда не так жарко.

— Нет, это невозможно. У нас, кроликов, только ночью сила появляется. Поэтому днём я стараюсь спать.

Бегемот недовольно запыхтел: работать в жару ему не хотелось.
— А что я получу за работу? — спросил он.

— Напрасно ты заранее беспокоишься, — ответил Кролик, — вскопаем, посеем, пожнём, там и увидим...

— А это и сейчас видно, — сказал Бегемот.— За такую работу мне полагается половина урожая.

— Ладно, будь по-твоему! — согласился Кролик. — Пойдём, я провожу тебя на попе.

И они направились к подножию скалы. Кролик очертил границы поля, и Бегемот принялся вспахивать землю своими мощными лапами.

— Ого! Неплохо у тебя получается! — воскликнул Кролик. — Работай, работай, а вечером я сменю тебя.

Побежал Кролик к себе в норку и спокойно проспал там до самого вечера. На поле он вернулся незадолго до прихода Слона.

— Молодец, что не опоздал, — сказал он Слону. — Взгляни, сколько я успел сделать.

— Никогда бы не подумал, — удивился Слон, — что ты сумеешь так глубоко вскопать землю!

— А не кажется ли тебе, сосед, что я маленький и слабый? — обиделся плутишка.

— Я вовсе не хотел тебя обидеть... — начал оправдываться Слон.

Обманутые слон и бегемот, рисунок иллюстрация к сказке
— Хоть я и небольшого роста, — перебил Кролик, — но ловкий и могу пятьдесят раз обернуться вокруг себя, пока ты повернёшься один раз. Ну ладно, трудись, а я пойду вздремну.

Когда на другое утро Бегемот пришёл на пашню, он прямо замер от удивления: подумать только, как много вскопал Кролик за ночь!

— Это поразительно! — сказал он вслух.— Уж я-то знаю, какая здесь твёрдая земля! Ума не приложу, как тебе удалось столько вскопать!

— Да это проще простого! Мне даже и стараться особенно не пришлось, — ответил Кролик, и тут он ни капельки не солгал.

Через неделю поле было вскопано и засеяно. Слон вернулся в джунгли, а Бегемот на реку. И каждый с нетерпением стал ждать урожая. Пришло время, урожай созрел. Слон наведался к Кролику.

— Знаешь, — сказал он, — шёл я мимо нашего поля и увидел, что просо уже созрело. Когда начнём урожай убирать?

— Друг мой, — промолвил в ответ Кролик, — нам следует поразмыслить, как быть с урожаем.

— Что?! — изумился Слон. — Уж не собираешься ли ты нарушить наш уговор?

— Да как ты мог такое подумать? — с обидой спросил Кролик. — Просто мне кажется, что нам обоим невыгодно делить урожай пополам: ведь каждому достанется так мало. Не лучше ли одному отказаться от своей доли, тогда второй получит всё, а это уже совсем другое дело!

— Значит, кто-то из нас работал задаром? Нет уж, спасибо! — возмутился Слон. — Да и кто же должен отказаться от своей доли?

— Тот, кому не повезёт. Давай устроим состязание, — предложил Кролик.

— Какое ещё состязание?

— А вот какое. Видишь эту длинную верёвку? Берись за один конец, а я отбегу подальше и возьмусь за другой. Будем тянуть изо всех сия. Кто перетянет — тому и урожай.

Слом посмотрел на маленького Кролика, потом на свою большую тень на земле, поколебался немножко и согласился.

— На, держи, — Кролик протянул Слону верёвку,— и, как только я крикну: «Начинай», тяни к себе.

Слон крепко сжал хоботом верёвку, а Кролик помчался к Бегемоту. Ему он сказал тоже, что и Слону, и сунул другой конец верёвки. Потом, отбежав в сторону, за деревья, крикнул: «Начинай!» Слом и Бегемот принялись изо всех сил тянуть.

Пока они состязались, Кролик собрал всё просо и спрятал у себя в кладовке.

Целых три дня и три ночи тянули верёвку Слом и Бегемот: то один сильнее потянет, то другой, но никому так и не удалось перетянуть. И вот, выбившись из сил, пошли они навстречу друг другу. Как же они удивились, когда столкнулись нос к носу!

— Ты что здесь делаешь? — изумился Слои.

— С Кроликом состязаюсь, — прохрипел обессиленный Бегемот.

— Да нет, это я состязаюсь с Кроликом,— возразил Слом.

— Чего ради? — спросил Бегемот. — Ведь ты же не работал на поле!

— Послушай, Бегемот, — рассердился Слом, — я работал на поле каждую ночь!

— А я каждый день!

Тут Бегемот и Слон посмотрели друг на друга и поняли, что Кролик перехитрил их.

— Какой проныра! — возмутился Слом. — Пойдем на поле и сами поделим урожай. И они быстро зашагали к полю. Но урожай уже был снят, а Кролика и след простыл.

Вот так маленький плутишка провёл Слома и Бегемота.

Рисунок Л. Нижнего