Из всех животных, плавающих в море, акула вызывает наибольшую ненависть и страх. Уже древнегреческих ученый Аристотель занимался изучением этого древнего хищника, тысячи лет будоражащего людскую фантазию. В первом веке нашей эры Плиний Старший писал о жестоких схватках с акулами, которые вынуждены вести ловцы губок, предупреждая, что опасность нападения акул возрастает по мере того, как ныряльщик возвращается к поверхности; это наблюдение подвержено многими специалистами.

Хотя из 250 известных видов акул только 39 уличены в нападении на людей, этого оказалось довольно, чтобы вся семейка пользовалась дурной славой.

Доступные нам данные позволяют считать, что существующие ныне акулы в основном сформировались примерно 100 миллионов лет назад. Наблюдать современную акулу предпочтительно сквозь надежную стеклянную стену аквариума - все равно что через коридор эволюции заглянуть в далекое прошлое. Как говорит выдающийся исследователь подводного мира Жак-Ив Кусто, "через бездну столетий кровожадная, неистребимая акула дошла до наших дней, не нуждаясь в эволюции, дошел древнейший убийца, изначально вооруженный для борьбы за существование".

Белая акула (Carcharodon carcharias), фото фотография рыбы
Белая акула (Carcharodon carcharias)

Созданная для борьбы столько миллионов лет назад акула превосходно приспособлена для нападения. У большинства видов рот расположен в нижней части головы, позади рыла; отсюда поверье, будто акулам, чтобы кусать, нужно повернуться на спину или на бок. Это неверно. Акулы часто атакуют снизу, загиба рыло вверх, чтобы вонзить в жертву страшные зубы. Своеобразный зубной аппарат отличает акулу от большинства наземных и водных хищников. Если у позвоночных, таких, как человек, зубы закреплены корнями в челюсти, то острые, словно бритва, зубы акулы держатся в коже десен, образуя от четырех до шести (у отдельных видов до двадцати) рядов. Продолжая расти, акульи зубы выходят вперед; на смену выпадающим встают другие из задних шеренг. Подсчитано, что одна тигровая акула за десять лет способна отрастить, использовать и сбросить до 24 тысяч зубов.

Разнообразие зубного аппарата у различных видов чрезвычайно велико. Тут и выемчатые зубы тигровой акулы с грубо зазубренными краями, и острые, прямые или скошенные зубы лисьей акулы, и стилеты песчаной акулы, и острейшие клыки молот-рыбы. Треугольные с зазубренными краями зубы кархародона совершенно не похожи на широкие, очень косые зубы некоторых видов небольших по размерам колючих акул.

Акульи зубы оставляют характерный серповидный след с неровным и краями; укус может быть очень глубоким, в зависимости от размеров и свирепости хищницы. Жертвами нападения акул бывают не только люди, но и буквально все оказавшиеся в пределах досягаемого: дельфины, морские черепахи, морские львы, птицы, рыбы, наземные животные, которые упали или вошли в воду. Естественных врагов у акулы так же мало, как естественных друзей. Иногда на акулу бросается касатка или рыба-меч, но обычно она служит добычей только для свои к сородичей; ослабевшую или состарившуюся хищницу, как правило, съедают другие акулы.

Эти прожорливые животные порой хватают все без разбора. В желудке акулы, убитой возле пристани в Австралии, нашли половину окорока, несколько бараньих ног, голову и передние лапы бульдога с веревкой на шее, изрядное количество конины и корабельный скребок. В другой акуле, пойманной в Адриатическом море, обнаружили три пальто (без хозяев), дождевик и номерной знак от автомашины, Столь диковинные предметы помещаются в акульем желудке благодаря его способности расширяться в несколько раз. Но что более примечательно: акула может неделями, не переваривая, удерживать поглощенную пищу или чужеродные предметы.

Зубы белой акулы (Carcharodon carcharias), фото фотография рыбы
Зубы белой акулы (Carcharodon carcharias)

Помимо этих желудочно-кишечных странностей, от других рыб акулу отличают хрящевой скелет (вместо костного), отсутствие плавательного пузыря и высокоразвитая репродуктивная система. Хрящевой скелет вовсе не был недостатком для акулы, не одну сотню миллионов лет она прекрасно обходится такой конструкцией, А вот отсутствие плавательного пузыря, позволяющего другим рыбам без особых усилий держаться на определенной глубине, вынуждает многих акул непрестанно двигаться, чтобы не пойти ко дну (правда, один вид - песчаная акула может заглатывать воздух и держать в желудке, обеспечивая плавучесть на несколько часов).

В области размножения акула превосходит костных рыб. Некоторые акулы, например китовая и кошачьи, откладывают на дно яйца, защищенные твердой роговой оболочкой. Другие, в частности некоторые молот-рыбы и белоперая акула,- живородящие, Эмбрионы вынашиваются в утробе матери, в заднем отделе яйцеводов, на ранних стадиях питаются желтком яйцеклетки, потом кислород и питание зародыш получает из крови матери, так как некоторые акулы имеют нечто вроде плаценты. Третья группа, куда входят лисьи акулы и мако,- яйцеживородящие. Оплодотворенное яйцо развивается в "матке", питаясь в желточном мешке, потом оболочка мешка разрывается, и зародыш продолжает развитие внутри чрева матери. Характерно для яйцеживородящей песчаной акулы, что зародыши - по одному в каждом яйцеводе питаются яйцами, которые самка продолжает производить в продолжение беременности. Из-за такого предродового каннибализма на свет появляются всего два акуленка, тогда как у яйцекладущих акул бывает в помете до 80 и более детенышей.